Спектр цифровой обработки потенциально огромен, и здесь нам незачем все это излагать, но полезно попробовать разделить на типы процедуры, осуществляемые фотографами с помощью компьютера. Самый минимум — оптимизация, а максимум — тотальная манипуляция до той степени, что изображение больше вообще не похоже на оригинал.

Общее определение оптимизации — «процедуры, имеющие целью сделать систему или конструкцию настолько эффективной или функциональной, насколько возможно». В плане фотографии это означает приведение изображения в виде фотоснимка к его наилучшему техническому результату.

Как правило, эта процедура включает установку черных и белых точек, чтобы  максимально выявить динамический диапазон, выровнять контрасты, цветовые температуры, оттенки, яркость и насыщенность и ликвидировать искажения, такие как цифровой шум и пылинки на матрице. Однако даже это поднимает вопросы интерпретации: насколько изображение ярко, насколько богато цветами, насколько контрастно? При переходе к более серьезным изменениям напрашивается переоценка, к которой могут относиться вопросы о природе фотографии как таковой, особенно если применены радикальные специальные эффекты. Все это, от оптимизации до переделки изображения, измеряется тем, что я называю масштабом вмешательства, и насколько далеко в этом масштабе готов пойти фотограф — вопрос серьезный.